China es más rico de lo que piensa

Casi cualquier funcionario extranjero, empresario o periodista que visite Beijing ha escuchado el mantra de que no se puede esperar que China abra sus mercados o cumpla con los estándares internacionales más estrictos porque todavía es una economía en desarrollo. Tal vez ese argumento fue válido hace 20 años. Ahora es cada vez más tenue. Más importante aún, es perjudicial para China y el mundo.

Abogar por la pobreza ignora el tremendo progreso económico que China ha logrado en las últimas décadas. Cuando China se unió a la Organización Mundial del Comercio en 2001, era la sexta economía más grande del mundo y en una etapa temprana de la reorganización de las empresas estatales para competir a nivel mundial. China es ahora la segunda economía más grande del mundo y su nación comercial más grande. Es el hogar de algunas de las firmas más grandes y competitivas a nivel mundial, y cuenta con 115 de las 500 compañías más grandes de Fortune 500 en el mundo en 2017.

China ha avanzado dramáticamente en la cadena de valor global, con un sector de exportación de clase mundial más grande que el de cualquier otra economía del G-20. Cuenta con un gran mercado nacional de alta tecnología y empresas de tecnología que se están convirtiendo rápidamente en líderes mundiales. El país ha obtenido la mayor cantidad de patentes a nivel mundial desde 2015. Más de la mitad de su población, unos 700 millones de personas, usan teléfonos inteligentes. A partir de septiembre de 2017, China tenía el segundo mayor número de unicornios después de EE. UU., Unas 98 compañías .

Es cierto que, si bien el ingreso per cápita de China alcanzó los $ 8,830 en 2017, ocho veces más que en 2001, todavía está muy por debajo del umbral de $ 12,236 del Banco Mundial para los países de altos ingresos. Sin embargo, esta medida es engañosa. Ya una nación de ingresos medianos altos, China tiene un país de altos ingresos viviendo dentro de ella. Más de 200 millones de chinos viven en áreas de altos ingresos, incluidas las ciudades de Beijing, Tianjin y Shanghai, y las potentes provincias costeras de Jiangsu y Zhejiang. Solo Jiangsu tiene una población de 80 millones de personas y un PIB per cápita de casi $ 17,000, más que Argentina, Chile y Hungría. Los 12 millones de residentes de Shenzhen cuentan con un PIB per cápita de más de $ 27,000 en términos nominales.

China también se ha vuelto financieramente importante desde el punto de vista sistémico de una manera en que pocos otros países lo están. Alberga el sistema bancario más grande del mundo, el segundo mayor mercado de valores y el tercer mayor mercado de bonos, y está promoviendo un papel internacional más grande para el renminbi. En los últimos años, China se ha convertido en el mayor exportador neto de capital del mundo; sus bancos de políticas han extendido más préstamos a las economías en desarrollo que todos los bancos multilaterales de desarrollo combinados.

Ignorar o minimizar todos estos hechos hace a China más daño que bien. Los líderes chinos actúan como si las compañías continentales aún necesitaran estar protegidas de la competencia global: el país sigue siendo el miembro más cerrado del G-20, medido por las restricciones de inversión y la facilidad para hacer negocios. La inversión extranjera está bloqueada en muchos sectores clave, como los servicios de computación en la nube, incluso cuando las tres mayores firmas tecnológicas de China han realizado grandes inversiones en servicios en la nube en los Estados Unidos en los últimos años.

Esta situación, en la que las empresas chinas aprovechan las oportunidades de exportación e inversión abiertas en todo el mundo pero disfrutan de un mercado significativamente protegido en sus países de origen, es insostenible. Está poniendo en riesgo el apoyo al sistema de comercio global más amplio y está impulsando no solo a los EE. UU., Sino a varias naciones europeas a considerar nuevas barreras a la inversión china. China tiene tanto que perder como cualquiera por la escalada de las tensiones comerciales.

Al igual que en el sistema de comercio mundial, China aún tiene que ajustarse a su nueva importancia en los mercados financieros. Un estudio reciente de Bloomberg Economics encontró que el banco central de China estaba entre los menos transparentes en el G-20, con el mayor número de sorpresas en el mercado. Una evaluación de 2016 del Fondo Monetario Internacional señaló que «si bien los datos son ampliamente adecuados para la vigilancia, apenas lo son y no guardan relación con la importancia sistémica de China». Tal opacidad presenta un riesgo sistémico global subestimado.

Mientras tanto, la resistencia de China a la transparencia en los préstamos extranjeros podría resultar costosa en el país. Su insistencia en aferrarse a la cooperación «Sur-Sur» impide que China se una a grupos como el Club de París para coordinarse mejor con otros acreedores oficiales importantes. Como China es el mayor prestamista de muchos países altamente endeudados, eso podría complicar cualquier esfuerzo internacional para apoyar estas economías y dejar a los contribuyentes chinos a pagar la factura en caso de incumplimiento.

Quizás lo más importante es que el principal desafío de China ahora es escapar de la trampa del ingreso medio: convertirse en una economía avanzada e impulsada por la innovación. Eso requerirá un conjunto diferente de políticas que China persiguió en sus etapas iniciales de desarrollo. Mejorar la productividad requerirá abrir su sector de servicios ineficiente y en gran medida controlado por el estado. Aunque China ha mejorado sobre la protección de los derechos de propiedad intelectual a medida que ha ascendido en la cadena de valor, todavía tiene mucho camino por recorrer.

El acceso a los mercados globales seguirá siendo esencial. Para evitar fricciones con los países en desarrollo a lo largo de su Belt and Road Initiative, China tendrá que abrir sus mercados más a sus productos. Del mismo modo, la iniciativa «Made in China 2025» continuará generando una reacción de las economías avanzadas, limitando el acceso de China a sus tecnologías, a menos que China libere sus propias restricciones.

Los líderes chinos ciertamente no están equivocados al enfocarse en construir una » sociedad próspera » y mejorar las vidas de todos sus ciudadanos. La mejor manera de hacerlo, sin embargo, es reconocer cuán lejos en ese camino ya ha llegado China.

Esta columna no refleja necesariamente la opinión del consejo editorial o Bloomberg LP y sus propietarios.

Para contactar al autor de esta historia:
Brendan Kelly en brendan.sean.kelly@gmail.com

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