Apple y Qualcomm resuelven una disputa sobre las patentes

E L batalla legal en San Diego debía durar durante semanas, si no meses. Terminó el primer día, 16 de abril. A Evan Chesler, un abogado de Qualcomm, un gran diseñador de chips, solo le quedaban unos minutos en su respuesta a Ruffin Cordell, quien representaba a Apple, un gigante de hardware, cuando se supo que las dos firmas habían acordado un acuerdo. Esto incluyó un pago único de Apple a Qualcomm y la decisión de «desestimar todos los litigios entre las dos compañías en todo el mundo». Después de una breve conferencia con los abogados, el juez canceló el juicio y envió a los jurados a su casa.

Así terminó lo que fue quizás la lucha más épica sobre los pagos de propiedad intelectual y regalías entre dos titanes tecnológicos. Comenzó hace más de dos años, se extendió por todo el mundo y pudo haber visto a Qualcomm pagar miles de millones en daños. Más importante aún, el acuerdo crea un nuevo equilibrio de poder entre los grandes actores de la industria a medida que se prepara para instalar la tecnología móvil de “quinta generación” ( 5G ), que se supone debe cubrir al mundo con un tejido inalámbrico denso.

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La pelea comenzó en enero de 2017 cuando Apple demandó a Qualcomm en California y China, exigiendo más de $ 1,000 millones en daños. El fabricante de iPhone no estaba contento con la forma en que Qualcomm cobra por sus patentes, muchas de las cuales son necesarias para construir un teléfono móvil. En lugar de exigir regalías a los fabricantes de componentes, Qualcomm los recolecta de los fabricantes de dispositivos, como un porcentaje del precio minorista, generalmente el 5%. Los fabricantes no tienen más remedio que pagar porque la mayoría también se basan en los «procesadores de banda base» de Qualcomm, los chips que administran la conexión inalámbrica de un dispositivo. Esto, argumentó Apple, es un abuso del poder de mercado y un impuesto a la innovación, porque se aplica en efecto a todas las características nuevas, como una mejor cámara, incluso si no están relacionadas con las patentes de Qualcomm.

Qualcomm reaccionó, como lo había hecho en casos similares antes, demandando a Apple por infracción de patente en Estados Unidos, China y Alemania, con resultados mixtos. También dejó de proporcionar ciertas piezas de software que el iPhone necesitaba para probar nuevos dispositivos, argumentando que el código podría terminar en manos de Intel, un fabricante de chips rival cuyos procesadores Apple había comenzado a usar. En cuanto al núcleo del caso, Qualcomm argumentó que nunca había amenazado con suspender el suministro de chips para obtener términos de licencia injustos y que su enfoque hacía la vida más fácil para todos los involucrados: las patentes de licencia para componentes individuales serían simplemente demasiado complejas.

A primera vista, Apple tenía los argumentos más fuertes. En un juicio en curso, la Comisión Federal de Comercio de Estados Unidos está presentando un caso similar contra Qualcomm. En cualquier caso, si Apple ha aceptado un acuerdo que parece bastante favorable para Qualcomm (también incluye, entre otras cosas, un acuerdo de licencia de seis años), no es por razones legales, sino por razones comerciales. Apple necesita 5 chips de G para sus dispositivos para no quedarse atrás de Samsung, otro fabricante de teléfonos inteligentes. Pero su proveedor preferido, Intel, ha estado perdiendo los plazos y Apple estaba perdiendo la confianza que Intel podía ofrecer. Esto lo dejaría a merced de Qualcomm. De hecho, unas horas después del acuerdo, Intel anunció su «intención de abandonar el negocio del módem para teléfonos inteligentes de 5 G «, con la especulación de que Apple tenía una idea de los planes de Intel cuando se estableció con Qualcomm.

Para el diseñador de chips con sede en San Diego, todo esto es un sorprendente cambio de suerte. El juicio fue una amenaza para su modelo de licencia, que genera la mayoría de sus ganancias. Ahora cuenta con un nuevo cliente a largo plazo para sus chips y recibe $ 2.5 billones en efectivo (el monto exacto no ha sido revelado). Después de que Apple demandó, las acciones de Qualcomm perdieron un cuarto de su valor; Después de la liquidación se recuperaron en más del 23%.

Para Apple el trato es claramente un revés. Dependerá de Qualcomm para sus chips de 5 G y probablemente pagará regalías más altas de lo que le gustaría.

El mayor perdedor es Intel. Sí, los analistas están contentos de que la empresa esté dejando un negocio costoso en el que también se llevó a cabo; después del anuncio de 5 G, el precio de las acciones de Intel aumentó un 4% en las operaciones posteriores al cierre. Sin embargo, a largo plazo, las perspectivas del fabricante de chips en un segmento importante de dispositivos informáticos parecen disminuir aún más.

El acuerdo y sus ramificaciones son parte de un juego global más grande de 5G . No todas sus luchas épicas terminarán tan pacíficamente.

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