A medida que los prestamistas occidentales se retiran, los bancos africanos ven una oportunidad

La oficina de ADE AYEYEMI en Lomé, la capital de Togo, es un buen lugar para pensar en cruzar las fronteras. Ghana está a diez minutos en coche. Desde su ventana, el jefe de Ecobank puede ver los camiones que retumban a lo largo del paseo marítimo, algunos rumbo a Burkina Faso, un día de viaje o Malí, tal vez otro día más. Por la noche, los buques de carga brillan frente a la costa. Desde aquí, la visión de Ecobank: «integrar el continente», dice Ayeyemi, es clara. Si será rentable es menos obvio.

Ecobank fue fundado en 1985 por líderes empresariales con el respaldo de la Comunidad Económica de Estados de África Occidental, un bloque regional. Tiene sucursales en 33 países, más que cualquier otro banco africano (ver gráfico). No está solo en sus ambiciones. El United Bank for Africa (UBA) de Nigeria quiere obtener la mitad de sus ganancias en otras partes del continente para el año 2022. Recientemente se inauguró el Standard Bank de Sudáfrica en Costa de Marfil, su vigésimo país africano. Los bancos marroquíes están recorriendo el Sahara.

Los banqueros africanos han predicado durante mucho tiempo alguna versión de lo que Tony Elumelu, presidente de la UBA, llama «capitalismo de África»: la idea de que las empresas visionarias y locales pueden impulsar el desarrollo. En Nigeria, la reforma bancaria de 2005 desencadenó una ola de consolidación. Los sobrevivientes fueron más voluminosos y más rentables, con capital para invertir en el exterior. Los bancos de Kenia han utilizado su ventaja en la innovación, como la banca móvil, para ingresar a los mercados vecinos.

Los bancos regionales ahora están llenando los vacíos que dejaron sus rivales europeos y estadounidenses, que se están retirando de un continente que una vez dominaron. Barclays vendió una participación mayoritaria en su negocio africano el año pasado. Otros gigantes mundiales también han reducido su exposición a los mercados africanos, que juzgan demasiado pequeños y arriesgados en una era de regulación estricta. Los bancos africanos trabajan más cerca del suelo. «La banca es un juego de relación», dice Ugochukwu Nwaghodoh, director financiero de la UBA. «Tenemos conocimiento local».

La visión panafricana a menudo choca con la realidad de un continente fragmentado. Los bancos regionales de África obtienen rendimientos más bajos y crecen más lentamente que los rivales nacionales, calculan consultores en McKinsey. Un problema es la gran diversidad de regulaciones y mercados. Otra es que los bancos son demasiado pequeños fuera de sus mercados principales para crecer orgánicamente, dice Olamipo Ogunsanya, analista de Renaissance Capital. Algunos han realizado adquisiciones arriesgadas, heredando libros de préstamos con problemas ocultos. La mayoría de los bancos, argumenta, harían mejor en centrarse en unos pocos países clave.

Considera Ecobank. La junta derrocó a un jefe anterior en 2014 por acusaciones de mala administración. En 2016, una recesión en Nigeria, su mayor mercado, resultó en una pérdida de $ 131m antes de impuestos. Ha cerrado 74 sucursales allí y ha despedido a 2,000 personas. Ha reducido sus ambiciones más allá de África occidental. Aunque ha vuelto a obtener ganancias, aproximadamente el 10% de sus préstamos no son rentables. La expansión puede haber sido demasiado rápida, admite el Sr. Ayeyemi.

Pero los banqueros regionales ven dos grandes tendencias a su favor. La primera es la nueva tecnología, dice el Sr. Ayeyemi, que permite operar a escala continental como nunca antes. Ecobank puede diseñar productos y procesar datos de forma centralizada, señala, prestando servicios incluso cuando carece de sucursales físicas. ¿Es la diversidad de África un problema? «No le haces la misma pregunta a Unilever», responde, comparando la banca minorista con la venta de bienes de consumo. La aplicación móvil de Ecobank, que permite a las personas abrir cuentas en sus teléfonos, ha atraído a más de 5 millones de usuarios desde su lanzamiento en 2016.

La otra tendencia útil es la expansión de los clientes corporativos de los bancos regionales. Un estudio reciente de Boston Consulting Group descubrió que las 30 principales compañías africanas ahora operan en un promedio de 16 países, el doble que hace una década. Los clientes de Standard Bank van desde firmas de construcción hasta aerolíneas, dice Sola David-Borha, que dirige sus operaciones en el continente fuera de Sudáfrica. «Están ayudando a aumentar nuestra participación en el mercado, ya que utilizamos nuestra experiencia para respaldar su expansión».

Los bancos regionales también están utilizando su alcance geográfico para actuar como conductos naturales para los flujos transfronterizos de capital, como las remesas de los emigrantes. El Sr. Nwaghodoh argumenta que la gran huella de UBA reduce el costo del comercio intraafricano, ya que el banco puede resistir ambos extremos de la transacción. También cita el ejemplo del sector de la ayuda, donde los donantes necesitan una presencia de «última milla» para distribuir efectivo o pagar a los trabajadores.

El crecimiento de la banca transfronteriza conlleva riesgos, dice Amadou Sy del FMI. Los reguladores necesitan parchear los agujeros a través de los cuales una crisis en un país puede filtrarse en otra. Un colegio de supervisores para Ecobank, compuesto por reguladores de los países donde opera, se conoció por primera vez en 2015. La experiencia europea muestra que tales medidas no siempre son suficientes, advierte Thorsten Beck de Cass Business School en Londres. «Cuando un banco realmente falla», dice, «entonces aparece la política». Aunque la mayoría de los bancos africanos tienen mucho capital, los préstamos problemáticos han ido en aumento.

Sin embargo, Sy también señala que los bancos regionales pueden estimular la competencia y exportar innovación. Un estudio del Sr. Beck publicado en 2015 encontró que las empresas africanas obtuvieron préstamos con mayor facilidad cuando los bancos extranjeros tenían una mayor participación en el mercado, siempre que esos bancos provinieran de África o de otros lugares en el mundo en desarrollo. La expansión aún no ha dado sus frutos para los bancos de África. Pero, al igual que las olas entrantes más allá de la ventana del Sr. Ayeyemi, tienen la marea detrás de ellos.

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